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6 fatti sconvolgenti sui funghetti magici

Abbiamo ancora molto da imparare su come i funghetti magici influenzino il cervello umano. Ma grazie a migliaia di anni di esperienza e a un'ondata di ricerca moderna, abbiamo almeno imparato abbastanza da sapere che probabilmente vale la pena saperne di più.




La storia degli esseri umani ed i funghi magici risalgono a millenni

Nessuno sa esattamente quando l'umanità abbia scoperto i funghetti magici, ma ci sono prove che suggeriscono che furono usati in rituali religiosi migliaia di anni fa. I funghi psilocibinici erano importanti per alcune culture mesoamericane ai tempi della conquista spagnola, ed è una tradizione che probabilmente era già antica a quel tempo.


"[Un] autentico culto dei funghi nelle culture mesoamericane sembra essere esistito", ha scritto il biologo Harri Nyberg in uno studio del 1992, "e i suoi inizi possono risalire alla remota antichità". Ciò è in parte dovuto ad opere d'arte come le "notevoli" pietre fungine "degli antichi Maya e gli affreschi murali trovati nel Messico centrale", alcuni dei quali risalgono a più di 2000 anni fa, osserva Nyberg. Il fungo allucinogeno Psilocybe mexicana, originario dell'America centrale, era precedentemente noto con la parola azteca teonanacatl, spesso tradotto come "fungo divino".


Nel deserto del Sahara, invece, l'arte rupestre che risale da 7.000 a 9.000 anni include in realtà rappresentazioni addirittura precedenti dei funghi psichedelici. Le scene includono ballerini umani che tengono oggetti simili a funghi, in alcuni casi con due linee parallele che collegano gli oggetti alle teste dei ballerini. Questa non è una prova certa, ma alcuni ricercatori la vedono come il primo indizio di persone che usarono funghi che alterano la mente.



C'è anche una teoria marginale: "l'ipotesi della scimmia lapidata", che suggerisce che i funghi magici abbiano innescato il boom delle dimensioni del cervello e della cultura dei primi umani. Molti esperti respingono questa idea come semplicistica e speculativa, notando la sua mancanza di prove per ricondurre la coscienza umana in modo così netto a un unico catalizzatore. Tuttavia l'idea ha attirato più interesse negli ultimi tempi, e anche alcuni dei più dubbiosi valutano il modo in cui ha evidenziato la capacità della psilocibina di alterare la coscienza e il cervello stesso.



I funghi magici potrebbero averci regalato Babbo Natale

La storia di Babbo Natale è piuttosto strana se ci pensi, dagli elfi magici e le renne volanti all'uso del camino di Babbo Natale e al suo iconico abito rosso e bianco. Secondo una teoria, molte di queste stranezze provengono dai funghi muscimol o, più specificamente, dagli sciamani siberiani che li distribuirono secoli fa.


L'Amanita muscaria è stata a lungo apprezzata in Siberia, dove il consumo umano risale almeno al 1600. Mentre spesso era consumata a scopo ricreativo, gli sciamani siberiani ingerivano i funghi "per entrare in contatto con il mondo degli spiriti", secondo l'antropologo John Rush. Gli sciamani hanno anche distribuito funghi in dono alla fine di dicembre, spesso entrando nelle case attraverso il tetto a causa della neve alta.



Lo stile distintivo di Babbo Natale è stato paragonato agli sciamani siberiani del XVII secolo. "Questi sciamani praticanti o sacerdoti legati alle tradizioni più antiche raccoglievano l'Amanita muscaria, la asciugavano e poi la davano in dono durante il solstizio d'inverno", ha spiegato Rush. "Poiché la neve di solito bloccava le porte, c'era un'apertura nel tetto attraverso la quale le persone entravano ed uscivano, quindi la storia del camino".


Quegli sciamani avevano l'uso di vestirsi come l'A. muscaria, aggiunge Rush, indossando abiti rossi con macchie bianche. Le loro ricerche sulla visione potrebbero essere condivise con animali spirituali come le renne, che vivono in Siberia e sono noti per mangiare funghi allucinogeni. E ci sono anche altri collegamenti, come la casa artica di Babbo Natale o il suo posizionamento di doni sotto gli alberi (simile a come cresce l'A. Muscaria alla base dei pini).



La psilocibina sembra riorganizzare brevemente il cervello

La psilocibina si lega ad un recettore nel cervello per la serotonina e si pensa che questo causi molte delle sue distorsioni sensoriali. Tuttavia, insieme alle allucinazioni e ai cambiamenti di umore, le persone che assumono la psilocibina spesso descrivono un senso astratto e onirico di "coscienza espansa".


Negli ultimi anni, la tecnologia come la risonanza magnetica funzionale (fMRI), ha fatto luce su come appare all'interno del cervello. In uno studio, i ricercatori hanno scansionato il cervello di 15 volontari dopo aver somministrato loro la psilocibina. L'attività nella rete cerebrale è aumentata in relazione al pensiero emotivo, con attività simultanee in diverse aree come l'ippocampo e la corteccia cingolata anteriore. (Questo modello ricorda le scansioni fMRI di persone che stanno sognando, hanno notato i ricercatori). Al contrario, l'attività è diventata meno organizzata nella rete cerebrale collegata al pensiero di alto livello e al senso del sé.



Un altro studio fMRI ha rilevato un "cambiamento radicale" nell'organizzazione del cervello, collegando la psilocibina ad una temporanea raffica di connessioni neurali che normalmente non esistono. "Troviamo che lo stato psichedelico è associato ad una modalità di funzione cerebrale meno vincolata e più intercomunicativa", hanno scritto i ricercatori, "che è coerente con le descrizioni della natura della coscienza nello stato psichedelico".


Inoltre, un team di ricercatori dell'Università della Florida del sud ha scoperto che la psilocibina può anche legarsi ai recettori che stimolano la guarigione. Pertanto, si ritiene che la psilocibina ripari e cresca le cellule cerebrali, il che potrebbe rivelarsi benefico per coloro che soffrono di depressione o altri problemi di salute mentale.



La psilocibina può causare un cambiamento duraturo della personalità

Sebbene l'attività cerebrale generalmente ritorni alla normalità dopo che la psilocibina svanisce, la ricerca suggerisce che alcuni effetti possono durare anche più a lungo. Uno studio, pubblicato sul Journal of Psychopharmacology, ha misurato come la psilocibina influenzi cinque domini della personalità: nevroticismo, estroversione, apertura, gradevolezza e coscienziosità. Ha rilevato "aumenti significativi nell'apertura dopo una sessione di psilocibina ad alto dosaggio".


L'apertura è un termine psicologico per indicare l'atteggiamento di qualcuno verso nuove esperienze ed è associato a tratti come l'immaginazione, la creatività e l'apprezzamento estetico. Non solo l'apertura è generalmente superiore durante una sessione di psilocibina, ma in quasi il 60% dei partecipanti allo studio, "è rimasta significativamente più alta della linea di base più di 1 anno dopo la sessione", hanno scritto i ricercatori.


È stato sorprendente, hanno aggiunto, specialmente dal momento che la personalità di solito non cambia molto dopo i 30 anni, soprattutto non così. "Normalmente, semmai, l'apertura tende a diminuire con l'avanzare dell'età", ha detto in una dichiarazione l'autore principale dello studio.


I volontari erano tutti considerati psicologicamente sani prima dell'inizio degli esperimenti, hanno riferito i ricercatori, e le loro sessioni di psilocibina sono state attentamente monitorate. Alcuni dei partecipanti hanno segnalato una forte paura o ansia durante le sessioni e, sebbene quella reazione fosse temporanea, i ricercatori hanno detto che mostra i potenziali rischi di provare allucinogeni senza la supervisione di un esperto.



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La psilocibina può "dissolvere" temporaneamente il tuo ego

Alcune persone riferiscono di aver perso il senso di sé mentre assumevano funghetti magici. Questa "dissoluzione" dell'ego è tipicamente di breve durata, ma può essere correlata ad alcuni effetti più duraturi degli psichedelici, come l'apertura menzionata sopra. E secondo uno studio del 2017 pubblicato sulla rivista Neuroscience of Consciousness, la perdita temporanea dell'ego potrebbe essere utile nel giusto contesto.


"Questa 'dissoluzione dell'ego' si traduce in un momento di consapevolezza espansa, una sensazione in cui la mente è messa più direttamente e intensamente in contatto con il mondo", ha detto il coautore Philip Gerrans, professore di filosofia presso l'Università di Adelaide, in una dichiarazione. "Attraverso questa esperienza potrebbe essere possibile riprogettare i meccanismi del sé, che a loro volta potrebbero cambiare la visione delle persone o la visione del mondo. Il profondo senso di connessione prodotto da questa esperienza ha il potenziale per essere benefico per le persone che soffrono di ansia, depressione e alcune forme di dipendenza."



Come ha aggiunto il coautore Chris Letheby, le sostanze psichedeliche offrono un'ampia prospettiva che può durare anche dopo che le droghe svaniscono. "Le persone che attraversano esperienze psichedeliche non danno più per scontato che il modo in cui hanno visto le cose è l'unico modo", ha detto. "Gli psichedelici possono aiutare a illuminare le persone sui processi alla base della loro soggettività. La dissoluzione dell'ego offre una vivida prova sperimentale non solo che le cose possono essere diverse, ma che c'è un'opportunità per cercare il cambiamento".


Secondo uno studio del 2018 pubblicato sulla rivista Psychopharmacology, anche il consumo di "microdosi" di funghi magici può stimolare la creatività di una persona. I partecipanti che hanno mangiato piccole dosi hanno escogitato più idee su come risolvere un compito e "erano più fluenti, flessibili e originali nelle possibilità che hanno escogitato", hanno scoperto i ricercatori.



I funghetti magici possono migliorare la salute mentale

Sebbene i funghi magici siano ampiamente messi fuori legge e comunemente definiti come pericolose "droghe da festa", un crescente corpo di ricerca li ha posti sotto una luce molto meno nefasta. Non solo sono più sicuri di quanto molte persone credano, ma mostrano un potenziale interessante di aiutare una varietà di problemi collegati alla salute mentale.


Per prima cosa, gli psichedelici in generale hanno un "trascurabile potenziale di assuefazione", come scrive il neuroscienziato Nick Jikomes per un blog scientifico di Harvard. Alcuni psichedelici possono persino aiutare a curare la dipendenza da droghe che creano abitudine come la cocaina e la nicotina.


I funghi magici sono anche sempre più visti come un possibile e miracoloso farmaco psichiatrico. La ricerca ha mostrato effetti promettenti sulla depressione, ad esempio, come uno studio del 2017 che ha scoperto che la psilocibina "può effettivamente ripristinare l'attività dei circuiti cerebrali chiave noti per svolgere un ruolo nella depressione".

Il composto sembra aumentare la reattività emotiva nel cervello, ha scoperto un altro studio recente, suggerendo che potrebbe alleviare la depressione senza lo "smorzamento emotivo" spesso associato agli antidepressivi tradizionali noti come inibitori selettivi della ricaptazione della serotonina (SSRI).


La psilocibina può inoltre sollevare dall'ansia, anche nelle persone con cancro potenzialmente letale. In uno studio, dosi moderate di psilocibina, combinate con la psicoterapia, hanno aiutato i malati di cancro a superare l'ansia e la depressione legate alla loro diagnosi, portando a un aumento a lungo termine della qualità della vita e dell'ottimismo. Sei mesi dopo una singola dose (che è durata solo da quattro a sei ore), circa l'80% dei partecipanti mostrava ancora ansia e depressione, ma significativamente ridotte e l'83% riportava una maggiore soddisfazione di vita. Due terzi hanno persino descritto la loro sessione di psilocibina come una delle cinque esperienze più significative della loro vita.



In mezzo a questo boom di ricerche, le vecchie caricature dei funghi magici sembrano cambiare rapidamente. Le città statunitensi di Denver e Oakland hanno entrambe depenalizzato la psilocibina nel 2019, ad esempio, e simili sforzi sono ora in corso altrove inclusi alcuni a livello statale. Anche la psilocibina è stata recentemente designata come una "terapia rivoluzionaria" per la depressione dalla Food and Drug Administration statunitense e, alla fine del 2019, un importante studio non ha rilevato "effetti avversi gravi" in 89 volontari sani e nessun effetto negativo sul funzionamento cognitivo o emotivo.


Nel 2019, la Johns Hopkins University ha annunciato il lancio del suo Center for Psychedelic and Consciousness Research da 17 milioni di dollari, il primo centro di ricerca di questo tipo negli Stati Uniti e il più grande del suo genere al mondo. "L'istituzione del centro riflette una nuova era di ricerca nella terapia e nella mente attraverso lo studio di questa classe unica e straordinaria di composti farmacologici", ha detto il direttore Roland Griffiths, professore di biologia comportamentale alla Johns Hopkins.


Sulla base di ciò che gli scienziati hanno scoperto finora, c'è chiaramente bisogno di ulteriori ricerche sulla psilocibina, un campo che è stato a lungo limitato da restrizioni legali. Ma vale anche la pena ripetere un avvertimento chiave sulla terapia psichedelica: i partecipanti a questi studi sono attentamente dosati e monitorati da esperti e le loro sessioni sono spesso integrate da consulenze per aiutarli a elaborare l'esperienza. A volte gli psichedelici possono spaventare, soprattutto se non conosci i loro effetti, che possono variare ampiamente in base a fattori come l'umore, il temperamento, le condizioni psicologiche e l'ambiente. Una guida potrebbe essere ancora più importante per le persone già alle prese con un problema di salute mentale cronico.



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